Blaming the Workers until the Bitter End: Company has a Long History of Not Being the Hostess with the MostestEchando la Culpa a las/los Trabajadoras/es Hasta el Final: La Compañia Hostess Tiene Una Larga Historia de Racismo

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Hostess Bakeries was recently allowed to close its doors when mediation between the union and the company failed.  In St. Louis, the company never really changed its image or racist practices in 40 years. The ITT conglomerate was hit by a boycott back in 1971 from ACTION, an interracial, direct-action protest organization. Because all the ACTION demands were never met, the boycott remained in effect.

There were three unions that represent the 18, 500 workers across the country. They are the Bakers, Confectionery, Tobacco and Grain Millers Union (BCTGM), United Food and Commercial Workers Union and the International Teamsters Union. Union workers stood tall and firm in their refusal to be intimidated by the bullying tactics of the company. They now all face unemployment.

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La empresa de pan Hostess fue permitido recientemente a cerrar sus puertas cuando fracasó la mediación entre el sindicato y la empresa. En San Luis, la empresa nunca realmente cambió su imagen o prácticas racistas durante 40 años. El conglomerado ITT fue golpeado por un boicot en 1971 por ACTION, una organización interracial de protesta que utiliza la táctica de la acción directa. Debido a que nunca fueron cumplidas todas las demandas de ACTION, el boicot se mantuvo en vigor.

When Hostess Brands announced it was seeking bankruptcy (again) in the midst of contract disputes with its union workers, the workers went on strike. To add insult to injury, the company announced it intended to pay $1.75 million in bonuses to 19 of its executives. The company has been in bankruptcy for about eight years of the last decade. It had stopped paying into the workers’ pensions, and decreased health benefits but seemed to be taking good care of its top execs.

Even as it was throwing the blame of the company’s dismal future at the feet of the workers, Hostess had already given its executives pay raises earlier this year. The CEO’s salary tripled from $750,000 to about $2.5 million. This doesn’t exactly sound like a company in financial trouble. It sounds more like a company who wants to maintain superprofits for the top execs and its shareholders on the backs of its workers.

Back in 1971, a boycott campaign against Hostess and Wonder Bread, led by Percy Green and ACTION, proved to be incredibly successful even without the internet and cell phones. Within a few months, stores had snatched Wonder Bread and Hostess products off their shelves. The protests and subsequent reactions dominated the local news for months.

Those brand names fell under ITT which stands for International Telephone and Telegraph. At one point the ITT portfolio included a number of seemingly unrelated industries such as bakeries, hotels, insurance companies and electronics for weapons of war.

The company brought out its few black employees as the front guard of their fight, including its PR man, Sam Wheeler, (former Harlem Globetrotters basketball player), who called the protest “black against black.” The black drivers who received commissions from the sales of the delivered bakery products were encouraged by Wheeler to set up a protest at the ACTION headquarters. The drivers who were misled by the company apparently hadn’t realized an important element of discrimination uncovered by ACTION: that the black drivers’ routes included small black convenience stores while the white drivers got the big grocery chain stores.

When the company tactic to pit their black employees against ACTION didn’t work, the corporation tapped into its buddies in higher places. Then Missouri Attorney General Jack Danforth filed an injunction and conspiracy suit against ACTION. The antitrust suit claimed that ACTION and Colonial Bread were in cahoots with one another to bring ITT Continental Bakeries down. Colonial Bread was Wonder Bread’s competition and it became an unintended beneficiary of the ACTION boycott. It also became a surprised co-conspirator in the AG’s anti-trust law suit.

This tactic backfired as well. It catapulted the conglomerate and all its dirty linen into the national spotlight for several years. It put the resources of a peer corporation into action (no pun intended) and forced the state attorney general’s office to settle the suit that there was no wrong doing on Colonial’s part.

The conglomerate became a target of antitrust groups but more volatile was being a target of the anti-war movement that prompted a national boycott of Wonder Bread with the slogan, “Don’t Buy Bombs when You Buy Bread!” ITT‘s ugly ties to the CIA’s topple of the democratically elected Chilean leader, Salvador Allende, were also uncovered during this time.

The historical struggle of workers against companies like Hostess is a testament that we must stay vigilant in our efforts to uphold racial and gender equality and pay equity, along with issues of worker safety and product quality. These greedy corporations don’t get better with time. Let’s make sure we are fighting for immediate victories for workers but also for worker security and rights that will endure well into the future.

Jamala Rogers is the leader of the Organization for Black Struggle in St. Louis and the Black Radical Congress National Organizer. Additionally, she is an Alston-Bannerman Fellow. She is the author of The Best of the Way I See It – A Chronicle of Struggle.

Habían tres sindicatos que representan a las/los 18.500 trabajadora/es de todo el país. Son los Bakers, Confectionery, Tobacco and Grain Millers Union (BCTGM), United Food and Commercial Workers Union and the International Teamsters Union. Las/los trabajadoras/es sindicalizadas/os se mantuvieron de pie y firmes en no ser intimidadas/os por empresa. Ahora todas/os enfrentan ser despedidas/os.

Cuando Hostess Brands anunció que quería declararse en quiebra (nuevemente) en medio de disputas contractuales con sus trabajadoras/es sindicalizadas/os, ellas/os se declararon en huelga. Y para el colmo, la compañía anunció su intención de pagar $1,75 millones en bonos a 19 de sus ejecutivos. La compañía ha estado en quiebra durante ocho años de la década pasada. Había dejado de pagar las pensiones a las/los trabajadoras/es, y para los beneficios disminuidos de salud, pero parecía estar cuidando muy bien sus altos ejecutivos.

Cuando estaba echando la culpa de su futuro sombrío de la empresa a los pies de las/los trabajadoras/es, Hostess ya había regalado a sus ejecutivos aumentos de sueldo a principios de este año. El salario del CEO se triplicó de $750.000 a cerca de $2,5 millones. Esto no suena exactamente como una empresa en lios financieros. Suena más como una empresa que quiere mantener las superganancias para los altos ejecutivos y accionistas sobre las espaldas de las/los trabajadoras/es.

En 1971, una campaña de boicot contra Hostess y Wonder Bread, dirigido por Percy Verde y ACTION, resultó ser un éxito increíble incluso sin el Internet y celulares. A los pocos meses, las tiendas había quitado productos Wonder Bread y Hostess de sus abastos. Las protestas y reacciones subsiguientes dominaron las noticias locales durante meses.

Esas marca son de ITT, lo que significa International Telephone and Telegraph. En un momento la cartera de ITT incluyó una serie de industrias aparentemente sin relación tales como panaderías, hoteles, compañías de seguros y electrónica para las armas de guerra.

La empresa puso sus pocas/os empleadas/os negras/os en las primeras filas de su lucha, incluyendo su hombre de relaciones públicas, Sam Wheeler, (el ex jugador de baloncesto del equipo Harlem Globetrotters), quien llamó la protesta de “negro contra negro”. Las/los conductoras/es negras/os que recibieron comisiones de las ventas de los productos entregados fueron alentados por Wheeler para establecer una protesta en las oficinas de ACCIÓN. Las/los conductoras/es que fueron engañadas/os por la empresa al parecer no se habían dado cuenta de un elemento importante de discriminación descubierto por ACCIÓN: que las rutas de las/los conductoras/es negras/os incluían las pequeñas tiendas de conveniencia en las comunidades negras, mientras que las/los conductoras/es blancas/os tenían en sus rutas los grandes supermercados.

Cuando no funcionaba la táctica para enfrentar a sus empleados negros contra ACTION, la empresa aprovechó sus amigos en lugares más altos. Entonces el Procurador General de Missouri Jack Danforth presentó un mandato y una demanda de conspiración contra ACTION. La demanda antimonopolio afirmó que ACTION y la empresa Colonial Bread trabajaban juntos para que ITT Continental Bakeries se cayera.  Colonial Brad era competidor de Wonder Bread, y se convirtió en un beneficiario no intencionada del boicot ACCIÓN. También se hizo un co-conspirador no esperado en la demanda antimonopolio de AG.

Esta táctica fracasó también. Puso en la luz del día al conglomerado y toda su ropa sucia durante varios años. Puso los recursos de una sociedad anónima por pares en acción y obligó a la oficina del fiscal general del estado para resolver la demanda y declarar que no había ninguna mala acción por parte de Colonial.
El conglomerado se convirtió en blanco de los grupos antimonopolista, pero fue más volátil cuando se hizo objetivo del movimiento anti-guerra que llevó a cabo un boicot nacional de Wonder Bread con el lema: “!No Compres Bombas Cuando Compras Pan!” También revelado fueron los enlaces de ITT a la CIA que derrocó al líder de Chile democráticamente electo, Salvador Allende.

La lucha histórica de las/los trabajadoras/es contra empresas como Hostess es una prueba de que debemos permanecer vigilantes en nuestros esfuerzos para defender la igualdad racial y de género y la igualdad de remuneración, así como las cuestiones de seguridad de las/los trabajadoras/es y la calidad del producto. Estas corporaciones codiciosas no mejoran con el tiempo. Vamos a asegurarnos de que estamos luchando por las victorias inmediatas para las/los trabajadoras/es, y al mismo tiempo para la seguridad de las/los trabajadoras/es y los derechos que perdurarán en el futuro.

Jamala Rogers es la líder de la Organización por la Lucha Negra en San Luis y Organizadora Nacional del Congreso Radical Negro. Además, ella es un Miembro de Alston-Bannerman. Ella es la autora de The Best of the Way I See It – A Chronicle of Struggle.

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