Memphis Students and Workers Fight for Union Rights and a Living WageEstudiantes y Trabajadoras/es de Memphis Luchan por Derechos Sindicales y un Salario Digno

This report comes to us from the USAS Campus Worker Justice Tour, a series of visits to campuses around the country where students and workers are fighting back against corporate outsourcing and the exploitation of campus workers.

Workers at the University in Memphis, like many public workers in the south, have no collective bargaining rights and face “right to work” labor law. Much of this state law can be traced straight back to Jim Crow...

Where We’ve Been

Workers at the University in Memphis, like many public workers in the south, have no collective bargaining rights and face “right to work” labor law. Much of this state law can be traced straight back to Jim Crow policy, often quite literally (in North Carolina, the law that explicitly bars public workers from collective bargaining was passed by the last Jim Crow legislature in session). At the University of Memphis, where for the first 48 years in operation Black workers kept the school running but only white students could attend, poverty wages have long been the status quo.

Este informe viene a nosotras/os de la USAS Campus Worker Justice Tour (Recorrida USAS de Trabajadoras/es para la Justicia, lo que es una serie de visitas a las universidads de todo el país, donde las/los estudiantes y las/los trabajadoras/es están luchando en contra de las empresas de “outsourcing” y la explotación de las/los trabajadoras/es universitarias/os.

Workers at the University in Memphis, like many public workers in the south, have no collective bargaining rights and face “right to work” labor law. Much of this state law can be traced straight back to Jim Crow...

De Donde Venimos

Las/los trabajadoras/es de la Universidad de Memphis, al igual que muchas/os de las/los trabajadoras/es públicos en el Sur, no tienen derechos de negociación colectiva y enfrentan a la legislación laboral “derecho al trabajo”. Gran parte de esta ley estatal tiene raíces que vienen directamente de la política racista Jim Crow, a menudo literalmente (en Carolina del Norte, la ley que prohíbe explícitamente a las/los trabajadoras/es públicos de la negociación colectiva fue aprobada por la legislatura pasada Jim Crow en sesión). En la Universidad de Memphis, donde durante los primeros 48 años de operación las/los trabajadoras/es negras/os mantenían la escuela en marcha, pero sólo podían asistir las/los estudiantes blancas/os, y los salarios de pobreza han sido durante mucho tiempo el statu quo.

12 years ago at the University of Tennessee, Knoxville, several students and workers, appalled by the wages of many campus housekeepers, and frustrated by previous living wage efforts that put students in the lead ahead of workers, kicked off a campaign that culminated in the formation of a new union. United Campus Workers is now a healthy and growing bright spot in the otherwise labor gloom of Tennessee and the south. UCW draws a good portion of its leadership from many former USASers who made the intentional choice to become rank and file campus workers, and it struggles not only on behalf of workers, but on behalf of all working class people who are affected by higher education, including students and the community.

Two years ago United Campus Workers began to grow in Memphis and the grinding poverty of its new members there could not be denied; UCW soon called for a living wage for U of M workers. The passion of the union laborers drew the attention of students, and led to the re-formation of the Progressive Student Alliance (PSA), and the official launch of the living wage campaign on campus.

In the first few months of the campaign a speakout, organized by the union, PSA, and community allies drew the better part of 100 people, and for the first time low-wage workers spoke out about the poverty University of Memphis traps them in.

Since that time the campaign has grown. The PSA and the union have both grown stronger, the issue has been covered in the campus and the local media many times, and a diversity of tactics, such as petitions, delegations, and rallies, have been used.

Because workers have organized themselves into a powerful force in their union, and students have done the same in the PSA, we have won multiple victories: Air conditioning that previously was left off only until administrators arrived is now (usually) turned on when the custodial staff arrives. An abusive supervisor was dismissed. And though workers still make well below a living wage, for two years running now campus workers have received raises, with the lowest paid workers receiving a larger percentage rate increase than middle and high income employees.


We’ve learned that in the south, suffering is intense and repression is sharp, but the strength of people to resist is enormous and has a deep history. Students and workers have so much to gain, and sometimes little to lose, but the threat of arrest, firing, and marginalization looms large. If we look to the deep history of struggle under our feet, and the run-of-the-mill resistance of workers surviving every day to lead us in this fight, we can’t lose. When we use worker’s own words in our fliers it calls up so much more power. When we throw banquets, or bring faith leaders into our rallies, or run letter and postcard writing campaigns, and any number of things we’ve learned from studying the history of resistance and struggle in the south, our work makes more sense to more people and we become a part of that history.

We have also learned that as paying students we have leverage over the administration, but without workers the campus will grind to a halt; we’ve seen that it’s the campuses with vibrant worker struggles where the greatest victories have been won. We recognize that as students we can’t win living wages on our own. We need a strategy that supports and aims to make space for workers struggling to build their own organization and power.

It’s good to learn lessons but they are worthless until they guide action. Right now hundreds of direct workers and hundreds more casual and subcontracted employees at U of M are paid poverty wages. Many face sexual harassment, or disrespect and humiliation from their supervisors, and have no recourse. And it’s the same on campuses all across Tennessee. Right-to-work laws, the exclusion of public workers in the south from bargaining rights, and other pillars of the modern Jim Crow labor law that makes this situation possible remain largely unquestioned by the establishment. But workers across the south, in their everyday living resistance, and at moments like rallies where the struggle swells up, give evidence to a vision of a different world.

Today in Memphis we are tabling, flyering, carrying letter delegations, meeting with the President and petitioning with the same document students across the state are using. We are working to make guerrilla art installations, sing carols, take video testimonials of workers and students on the living wage crisis, and throw a disruptive teach-in about the living wage. And we are going to win. With workers and students united together we are going to win a living wage, we are going to win union recognition, and across the south we’re going to win the complete dismantling of Jim Crow right-to-work laws.

This article was originally published on the website of United Students Against Sweatshops.

Hace 12 años en la Universidad de Tennessee, Knoxville, varias/os estudiantes y trabajadoras/es, consternadas/os por los salarios de las amas de casa en la universidad, y frustradas/os por los esfuerzos anteriores para salarios dignos que ponían a las/los estudiantes en por delante de las/los trabajadoras/es, se iniciaron una campaña que culminó con la formación de un nuevo sindicato. El United Campus Workers (Sindicato de Trabajadoras/es Universitarias/os) es ahora un punto brillante y creciente en la penumbra del trabajo de Tennessee y el Sur. UCW se basa buena parte de su liderazgo por parte de muchas/os que venían del USAS que hicieron la elección intencional para convertirse en trabajadoras/es de base de la universidad, y lucha no sólo en nombre de las/los trabajadoras/es, sino que, en nombre de todas las personas de la clase trabajadora que se ven afectadas por la educación superior incluyendo a las/los estudiantes y la comunidad.

Hace dos años, United Campus Workers (Trabajadoras/es Universitarias/os Unidas/os) comenzó a crecer en Memphis y la miseria absoluta de sus nuevos miembros no podía ser negada; la UCW pronto pidió un salario digno para las/los trabajadoras/es de la U. de M. La pasión de las/los trabajadoras/es del sindicato llamó la atención de las/los estudiantes, y llevó a la re-formación de la Progressive Student Alliance (Alianza Progresista Estudiantil (APE/PSA), y el lanzamiento oficial de la campaña salario digno en la universidad.

En los primeros meses de la campaña, un mitin fue organizado por el sindicato, PSA, y aliadas/os de la comunidad que atrajo hasta 100 personas, y por primera vez, las/los trabajadoras/es de bajos salarios hablaron de la pobreza en que la Universidad las/los mantenía.

La APE / PSA y el sindicato han crecido más fuerte, el tema ha sido tratado muchas veces en la universidad y los medios de comunicación locales, y han utilizado una diversidad de tácticas, tales como peticiones, delegaciones y concentraciones.

Dado que las/los trabajadoras/es se han organizado en una fuerza poderosa en su unión, y las/los estudiantes han hecho lo mismo en la APE, hemos ganado varias victorias: El aire acondicionado que previamente se quedó solo hasta que llegaron los administradores es ahora (por lo general) encendido cuando la custodia personal llega. Un supervisor abusivo fue despedido. Y si bien las/los trabajadoras/es siguen haciendo muy por debajo de un salario digno, por dos años consecutivos ahora trabajadoras/es universitarias/os han recibido aumentos, y las/los trabajadoras/es peor pagadas/os ahora reciben una tasa de incremento porcentual mayor que las/los empleadas/os de ingresos medios y altos.


Hemos aprendido que en el Sur, el sufrimiento es intenso y la represión es fuerte, pero la fuerza de la gente a resistir es enorme y tiene una profunda historia. Las/los estudiantes y las/los trabajadoras/es tienen mucho que ganar y a veces poco que perder, pero la amenaza de detenciones, despididas y la marginación existe. Si miramos a la historia profunda de la lucha bajo nuestras/os pies, y la resistencia típica de trabajadoras/es que sobreviven día a día para guiarnos en esta lucha, no podemos perder. Cuando usamos palabras propias del/de la trabajador/a en nuestros volantes, invoca el poder mucho más. Cuando organizamos comidas, o llevamos a los líderes religiosos a nuestros mítines, u organizamos campañas de cartas postales, y un sin fin de cosas que hemos aprendido del estudio de la historia de resistencia y lucha en el Sur, nuestro trabajo tiene más sentido para más personas y llegamos a ser parte de esa historia.

También hemos aprendido que como estudiantes nosotras/os tenemos influencia sobre la administración, pero sin las/los trabajadoras/es la universidad deja de funcionar; hemos visto que son las universidades que tienen luchas vibrantes de trabajadoras y trabajadores donde las más grandes victorias han sido ganadas. Somos conscientes de que como estudiantes no podemos ganar salarios dignos por nuestra cuenta. Necesitamos una estrategia que apoya y tiene como objetivo hacer espacio para las/los trabajadoras/es que luchan por construir su propia organización y propio poder.

Es conveniente aprender lecciones pero no valen nada hasta que guían la acción. En este momento cientos de trabajadoras/es directas/os y cientos más empleadas/os eventuales y subcontratados en la U de M se les pagan salarios pésimas. Muchos enfrentan el acoso sexual, o falta de respeto y la humillación de sus supervisores, y no tienen ningún recurso. Y es igual en las universidades en todo Tennessee. Leyes Derecho al Trabajo, la exclusión de las/los trabajadoras/es públicos en el Sur de los derechos de negociación y otros pilares de la legislación laboral moderna de tipo Jim Crow que hace que esta situación sea posible y en gran medida cuestionada en círculos tradicionales. Pero las/los trabajadoras/es en todo el Sur, en su resistencia diaria, y en momentos como las manifestaciones donde la lucha se agranda, muestra evidencia de una visión de un mundo diferente.

Hoy en Memphis distribuimos volantes, llevamos delegaciones de cartas, reunimos con el Presidente y solicitamos a las/los estudiantes con el mismo documento en todo el estado de Tennessee. Estamos trabajando para hacer instalaciones de arte guerrillera, cantamos villancicos, tomamos testimonios en video de las/los trabajadoras/es y estudiantes sobre la crisis salario digno, y lanzamos una “teach-in” perturbadora sobre el salario digno. Y vamos a ganar. Con las/l trabajadoras/es y estudiantes unidas/os vamos a ganar un salario digno, vamos a ganar el reconocimiento del sindicato, y en todo el Sur vamos a ganar el desmantelamiento completo de las leyes Jim Crow “derecho al trabajo”.

Este artículo fue publicado originalmente en el sitio web de Estudiantes Unidos contra la Explotación.

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