Remembering Jerry Tucker, Labor Leader and EducatorRecordando a Jerry Tucker, Líder Sindical y Educador

My friend and colleague of more than 25 years died today from pancreatic cancer. If you never had the privilege of meeting and working with Jerry Tucker, it is truly a shame. Rarely do we cross paths with someone who makes such a difference in our lives. Jerry was such a man. I first heard of Jerry in the mid-1980s. I was part of a progressive/reform caucus in UAW 422, the GM autoplant in Framingham, MA. Our caucus, the STANDUP, had, against all odds, elected a delegate to the UAW Constitutional Convention. On the first night of the convention we got a very excited phone call: “You all won’t believe it. There is an entire region here running on a exactly the same platform as ours! The leader is the Assistant Regional Director, Jerry Tucker.” We knew we needed to find out more.

Mi amigo y colega de más de 25 años murió hoy de cáncer de páncreas.
Si nunca has tenido el privilegio de conocer y trabajar con Jerry Tucker, es
realmente una lástima. Rara vez nos cruzamos con alguien que hace una
diferencia en nuestras vidas. Jerry era uno. Escuché por primera vez de Jerry a
mediados de la década 1980. Yo era parte de un comité progresista de reformas
en el local Nº 422 del UAW, la empresa de GM en Framingham, MA. El comité,
el STANDUP, había elegido, a pesar de todo, a un delegado a la Convención
Constituyente UAW. En la primera noche de la convención recibimos una
llamada telefónica muy emocionada: “Ustedes no van a creer. ¡Hay aquí
toda una región que se ejecuta en una plataforma exactamente igual que la
nuestra! El líder es el Director Regional Adjunto, Jerry Tucker”. Sabíamos que
necesitábamos para obtener más información.

Jerry started as a rank and filer and then held just about every elected office inside the UAW, except for International President : committeeman (stewards in the rest of the world), Grievance Chair, Bargaining Chair, Local President, UAW staff in Region 5 and for the International in Washington, Political Director, Assistant Regional Director and Regional Director (which made him a member of the International Executive Board).

But as impressive as those titles and duties are, that is not what made Jerry such a visionary. Long before the union movement learned that you needed to be partners (as in equals) and in coalition with the community, Jerry figured that out in the mid 1970s bruising campaign to defeat Right to Work in Missouri. Jerry led this trailblazing effort on behalf of the UAW.

But Jerry is probably most famous for his contributions in creative strategies for worker power in contract struggles and for rank and file education. No doubt Jerry’s experience as a rank and filer gave him the insight that workers knew more about the production process than management. When workplace struggle, contracts, and lockouts loomed, Jerry pulled together the rank and file and had them examine in fine detail the production process. He would ask questions like, “Where are the possible bottlenecks in production?” “What are the crucial points in the production process?” “if we are to tame management by using our intimate knowledge of how work gets done, where is the tip of the spear?” Jerry didn’t do for workers, but created space for workers to analyze and strategize about exploiting production vulnerabilities. Through this process, escalating as workers gained confidence and experience, Jerry got workers to “run the plant backwards.” Rather than striking, especially in times when scabs were prevalent and economic conditions poor, Jerry chose another strategy that asked workers to use their brains, not just their labor power. And get full pay for doing it.

Jerry’s other great contribution was in worker education. Learning from his own mentor and friend, Victor Reuther, and the experiences of Brookwood Labor College (in the late 1920s) and the very early days of Highlander Folk Center (1930s), Jerry helped train many rank and file workers. Labor education wasn’t just learning to file grievances and how to lobby. For Jerry the essence of labor education was help workers bring forward what they knew, reorganize it so that it could be part of strategic planning, and adding a dose of a world view to put everything into context. Participants in any Tucker inspired “Solidarity School” was at the same time a teacher, facilitator, and learner. There were never a dichotomy between the “experts” and the “students.” Participants were “both/and”, to use the Ella Baker phrase.

As the rest of us in the UAW learned about these activities, we wanted to be part of this. After all, we were working on the same vision of worker empowerment and ownership of our union and the production process. This was the cauldron in which the New Directions Movement, the progressive caucus within the UAW was born in 1987. Unlike many other union caucuses, the NDM just wasn’t satisfied with cleaning up the union and making it a hot bed of democracy, we wanted to rebuild the world where workers were in the driver’s seat. And that meant taking on white supremacy and patriarchy, and too often xenophobia. Jerry was forced to take the role of standard bearer in this immense, and often dangerous effort.

Even with all these accomplishments, my favorite accomplishment of Jerry’s was that he was the only white player in the local Negro Baseball Sandlot league in St. Louis. Rest in peace, shortstop and playmaker. It will be a long time until someone like you comes along again.

Elly Leary is the former co-chair of the New Directions Movement and a member of Freedom Road Socialist Organization..Jerry comenzó como miembro común y corriente y había mantenido casi
todos los cargos de elección dentro de la UAW, a excepción de Presidente
Internacional: miembro del comité (“stewards” en el resto del mundo), Presidente
de Quejas, Presidente de Negociación, Presidente Local del personal de la UAW
en la Región 5 y por la Internacional en Washington, Director Político, Director
Regional Adjunto y Director Regional (lo cual lo convirtió en un miembro de la
Junta Ejecutiva Internacional).

Pero tan impresionante como son estos títulos y deberes, eso no es lo que
hizo Jerry un visionario. Mucho antes de que el movimiento sindical se enteró
de que se necesitaba ser socios (iguales) y en coalición con la comunidad,
Jerry imaginé que durante la dura campaña a mediados de 1970 para derrotar
el “Right to Work” (Derecho al Trabajo) en Missouri. Jerry lideró este esfuerzo
pionero en nombre de la UAW.

Pero Jerry probablemente tiene más fama por sus contribuciones en forjar
estrategias creativas para el poder de las/los trabajadoras/es en las luchas del
contrato y por el rango y la educación de archivo. Sin duda, la experiencia de
Jerry como trabajador le dio la idea de que las/los trabajadoras/es sabían más
sobre el proceso de producción que los patrones. Cuando la lucha en el sitio
de trabajo, los contratos y los cierres de empresas se alzaba, Jerry reunió las
bases y las hizo examinar detalladamente al proceso de producción. Él hacía
preguntas como: “¿Dónde están los posibles nudos en la producción?” “¿Cuáles
son los puntos cruciales en el proceso de producción?” “Si queremos domar
los patrones mediante el uso de nuestro conocimiento íntimo de cómo se hace
el trabajo, ¿dónde está la punta de la lanza?” Jerry no lo hizo para las/los
trabajadoras/es, sino que creó un espacio donde las/los trabajadoras/es podían
analizar estrategias acerca sobre como explotar las vulnerabilidades en la
producción. A través de este proceso que crecía mientras las/los trabajadoras/es ganaba confianza y experiencia, Jerry las/los convenció a “correr la planta
a revés.” En lugar de hacer huelga, sobre todo en momentos que sobraba de
rompehuelgistas y las condiciones económicas estaban pobres, Jerry escogió
otra estrategia que pidió a las/los trabajadoras/es a usar sus cerebros, no sólo
su fuerza de trabajo. Y recibir sus por hacerlo.

Otro gran aporte de Jerry era en la educación de las/los trabajadoras/es.
Aprendiendo de su mentor y amigo, Victor Reuther, y las experiencias de
Brookwood Labor College (finales de 1920) y los primeros días del Highlander
Folk Center (1930), Jerry ayudó en entrenar muchas/os trabajadoras/es de
base. La educación laboral no se trataba sólo de aprender a presentar quejas
y ejercer presión. Para Jerry la esencia de la educación laboral era ayudar a
las/los trabajadoras/es a presentar sus conocimientos, reorganizarlos para
que pudiera ser parte de la planificación estratégica, y la adición de aspectos
de una visión global a poner todo en su contexto. Las/los participantes en
cualquier “Escuela Solidaria” inspirado porTucker, fue al mismo tiempo un
profesor, facilitador y alumno. Nunca hubo una división entre las/los “expertas/
os” y las/los “estudiantes”. Los participantes fueron “ambos / y”, para usar la
frase de Ella Baker.

Como las/los demás de nosotras/os en el UAW aprendimos acerca de estas
actividades, queríamos ser parte de todo esto. Después de todo, estábamos
trabajando a base de la misma visión de apoderamiento de las/los trabajadoras/
es y el dominio de nuestra unión y el proceso de producción. Este fue la caldera
en el que nació el Movimiento New Directions, el comité progresista dentro
de la UAW en 1987. A diferencia de muchas asambleas sindicales, la MND
no estaba satisfecha con sólo limpiar la unión y hacerla un centro caliente de
la democracia, queríamos reconstruir un mundo donde las/los trabajadoras/
es se encontraran en el asiento del conductor. Y eso significaba enfrentar la
supremacía blanca y el patriarcado, y con demasiada frecuencia el racismo.
Jerry se vio obligado a tomar el papel de abanderado en este inmenso esfuerzo
y frecuentemente peligroso.

A pesar de todos estos logros, mi logro favorito de Jerry fue que él era el único
jugador blanco de la Liga de Béisbol Sandlot de Negro en San Luís. Descansa
en paz campo corto. Pasarán muchos años hasta que alguien como tú venga
este con nosotras/os nuevamente.

Elly Leary es la ex co-presidenta del Movimiento New Directions y es miembra
del Camino de Libertad / Freedom Road.

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